¿Por qué Bill Gates invierte millonaria suma en una startup argentina?

La batería de iones de litio, también denominada batería Li-Ion, es un dispositivo con dos o tres celdas de energía diseñado para el almacenamiento de energía eléctrica que emplea como electrolito una sal de litio que consigue los iones necesarios para la reacción electroquímica reversible que tiene lugar entre el cátodo y el ánodo.

Con las tecnologías actuales, lograr la concentración de LiOH requerida para cumplir con los requisitos de grado de batería es un desafío y un costo prohibitivo.

Bill Gates decidió utilizar su fondo de inversión, Breakthrough Energy Ventures, para invertir 10 millones de dólares en una pequeña startup que tiene 7 empleados, ningún cliente y 0 ingresos. La empresa está enfocada en convertir litio bruto en material para baterías, se llama Mangrove Lithium.

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¿Por qué Mangrove?

La tecnología de Mangrove es un diseño pendiente de reingeniería de la producción de litio desde cero, un nuevo enfoque revolucionario que logra la calidad requerida de manera simple y rentable, diseñado para trabajar con salmuera, roca dura e incluso arcilla.

La startup ofrece una tecnología de conversión directa que omite el paso más intensivo en capital del proceso convencional. Por el momento, Mangrove solo lanzó una prueba piloto en su planta comercial ubicada en Vancouver, Canadá.

El suministro y la refinación de litio están restringidos geográficamente a un pequeño número de regiones. La tecnología de plataforma flexible de la startup puede procesar insumos de salares, roca dura, arcillas, extracción directa o reciclaje de litio, lo que permite a los mineros de litio y productores de baterías asegurar y diversificar el suministro en América del Norte y Europa. Mangrove puede coubicarse con productores aguas arriba o usuarios de productos de litio aguas abajo.

Los coches eléctricos utilizan baterías de litio porque es el metal más ligero y tiene la relación carga-peso más alta lo cual permite mejor rendimiento en los vehículos. La venta de coches eléctricos ha crecido mucho en los últimos años y se calcula que ya en 2030 habrá faltante de carbonato de litio para sus baterías, lo que podría llevar al sector a la quiebra.

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“El problema actual que tiene la extracción y el procesamiento de litio en general es que es bastante ineficiente”, explica Ian Hayton, analista de materiales y químicos de la empresa de investigación y consultoría Cleantech Group. “Con el proceso actual de extracción de litio, probablemente solo se obtiene alrededor del 50% del litio de la salmuera real o de la roca dura”. Con la tecnología de Mangrove Lithium este porcentaje se eleva hasta el 90%, aumentando la eficiencia de extracción y procesamiento.

La Argentina se posiciona como el cuarto productor de litio a escala global y ya hay dos proyectos en marcha para extraer litio. A mediano plazo, se espera que comiencen otros 10 que demandarán inversiones de US$ 4.500 millones.